Viaggi interstellari, fusione nucleare per tutti e macchine pensanti: la Fiera mondiale di New York del 1964 prometteva una nuova rivoluzione della vita di tutti i giorni, un’epoca della ragione. Ben lontana da visioni di pace e progresso, al di là dell’apparenza, una celebrazione della tecnologia militare per la conquista del mondo. A distanza di cinquant’anni, sostiene Richard Barbrook, dobbiamo combattere contro le due opposte visioni di quel progetto militare ambiguo, la Rete.

Benvenuti a quello che una volta era lo spettacolo più meraviglioso della Terra! Quest’anno cade il cinquantesimo anniversario dalla prima edizione della Fiera mondiale di New York del 1964/65. Lo so perché ero là quando avevo sette anni e posso ancora ricordare la mia eccitazione alla vista degli enormi razzi nello Space Park. Essendo appena arrivati dall’Inghilterra, la gita giornaliera della famiglia Barbrook alla Fiera mondiale era uno dei miei primissimi incontri con la strana e meravigliosa cultura di quella che sarebbe stata la mia casa provvisoria per i successivi dodici mesi. Mio padre Alec stava per iniziare un anno sabbatico di ricerca presso il dipartimento di Scienze politiche del MIT, il quale – come ho scoperto in seguito con mio divertimento – era finanziato di nascosto dalla CIA.

Dato che l’obiettivo di questi fantasmi era convincere gli europei a sposare la causa americana, spendere una parte dei fondi per la nostra gita familiare alla Fiera mondiale di New York del 1965/65 era molto appropriato. Simboleggiando le ambizioni dei suoi organizzatori, l’opera principale/il pezzo forte dell’esposizione era una scultura del pianeta Terra in acciaio inox di 43 metri: l’Unisphere. Disposto intorno a questa impressionante icona c’era un complesso di padiglioni sponsorizzati da istituzioni governative, aziende private, paesi amici e comunità di fede. Passeggiando tra questi oggetti in esposizione, tra le numerose attrazioni spettacolari della Fiera mondiale la famiglia Barbrook e altri visitatori potevano vedere un musical sulle meraviglie della chimica, prendere una giostra Disney che spiegava l’evoluzione della vita sulla Terra, pranzare in  un villaggio belga riprodotto, fare un giro su una ruota panoramica pop art, osservare un tetto a cupola a forma di luna e fermarsi sotto nove riproduzioni di dinosauri a grandezza naturale. Il meglio di ogni cosa da tutti gli angoli del globo era in bella mostra per il nostro piacere.

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In particolare erano attese folle a questa esposizione per ammirare l’abilità tecnologica insuperata dell’impero americano. Sia nei padiglioni statali che in quelli aziendali, ciò che era già stato raggiunto era orgogliosamente mostrato, come promessa della forma di quanto doveva ancora venire. I razzi Mercury e Gemini che mi avevano così impressionato da bambino erano precursori delle navicelle spaziali che un giorno avrebbero portato i turisti sulla Luna. La General Electric presentò una dimostrazione di fusione atomica, che avrebbe presto fornito energia quasi a costo zero per ogni azienda e abitazione.

Con il lancio del mainframe System/360, l’IBM si vantò che questo computer era il prototipo di macchine che sarebbero state capaci di ragionare come gli esseri umani: l’intelligenza artificiale.  Il messaggio patriottico di questi straordinari oggetti in esposizione era inequivocabile. Gli Stati Uniti erano il futuro hi-tech dell’umanità nel presente. Ispirati da questa profezia utopistica, i popoli del mondo stavano ora adottando lo stile di vita americano con entusiasmo. Al massimo nel giro di un paio di decenni tutti avremmo potuto viaggiare nello spazio, utilizzare elettricità senza preoccuparci per i costi e comprare schiavi robot per soddisfare ogni nostra esigenza. La fantascienza era sul punto di diventare realtà quotidiana.

Sin dall’incredibile successo della Grande Esposizione universale di Londra del 1851, ambiziose élite hanno ospitato esposizioni internazionali per promuovere i progressi scientifici, i traguardi culturali, l’influenza geopolitica e i risultati economici del proprio Paese. Per esempio, la recente EXPO del 2010 a Shangai è stata concepita come celebrazione pubblica della rinascita della Cina come grande potenza, come le Olimpiadi di Pechino due anni prima. L’Asia orientale era ancora una volta al centro del sistema globale. Cinquant’anni prima, quando fu inaugurata la Fiera mondiale di New York del 1964/65, gli organizzatori avevano una fiducia simile per il prestigio degli Stati Uniti. Nell’anno in cui la famiglia Barbrook visitò l’esposizione, non ci poteva essere alcun dubbio che l’America fosse al numero 1 in tutti gli indicatori chiave di importanza nazionale: libertà politica, tenore di vita, egemonia finanziaria, produzione industriale, creatività artistica, potenza militare e, come continuavano a sottolineare i padiglioni aziendali e statali, progresso tecnologico.

Fondamentalmente, secondo tutte queste misure, il suo rivale russo era solo un mediocre secondo nel contesto della Guerra fredda tra l’Est e l’Ovest. Non sorprende che, come molti europei della sua generazione, mio padre fosse orgoglioso del suo entusiasmo per l’impero americano. Essere premiato con una borsa di studio al MIT ha semplicemente confermato la sua fedeltà di lunga data per la civiltà più avanzata della storia umana. Nel 1964, l’Occidente era il migliore, come aveva confermato la nostra visita di famiglia alla Fiera mondiale di New York.

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Nessun altro luogo rispetto all’Esposizione sarebbe stato meglio per trasmettere il messaggio geopolitico con i razzi Mercury e Gemini. Come la maggior parte dei ragazzini in quel momento, ero ossessionato dalle eroiche avventure degli astronauti e dei cosmonauti che erano in competizione gli uni con gli altri nella corsa allo spazio tra Stati Uniti e Unione Sovietica. Anche io fantasticavo di volare verso le stelle con John Glenn – e abbracciare Valentina Tereshkova in assenza di gravità! Come ricorda mia madre con affetto, la mia priorità assoluta per la nostra visita di famiglia alla Fiera mondiale era andare allo Space Park.

Anche se i russi erano inizialmente passati in testa, i razzi Mercurio e Gemini provarono che gli americani erano ora balzati in testa in questa competizione tra superpotenze per la supremazia tecnologica. Prima della fine del decennio, gli Stati Uniti avrebbero vinto la corsa allo spazio con lo sbarco dei suoi astronauti per primi sulla Luna. Eppure, nonostante questo impressionante trionfo, le previsioni sul turismo interplanetario fatte alla Fiera mondiale del 1964/65 devono ancora essere realizzate. Se Richard, un bambino di 7 anni, avesse potuto guardare avanti fino a oggi, sarebbe stato sconcertato dall’impossibilità di comprare un biglietto per la Luna nel 2014. Purtroppo, come quasi tutti gli altri alla mostra, mi sfuggiva il vero scopo degli enormi razzi nello Space Park. Ben lungi dall’essere la versione 1.0 delle astronavi, erano stati sviluppati con un obiettivo molto più diabolico: lo sterminio di massa di milioni di civili.

Guidati da computer, questi missili erano in grado di lanciare una bomba nucleare che poteva spazzare via un’intera città russa e i suoi sfortunati abitanti. Non sorprende che l’amministrazione della Fiera mondiale non avesse alcun desiderio di terrorizzare i suoi visitatori con una minaccia imminente di uno catastrofico scontro atomico, soprattutto perché anche il nemico della Guerra fredda possedeva queste terribili armi. Invece, nascondendo le loro origini militari, missili intercontinentali, reattori nucleari e computer mainframe sono stati venduti come precursori di turismo spaziale, energia libera e macchine pensanti. A eccezione di pochi perspicaci, le folle felici che si godevano l’architettura pop art, gli spettacoli di Broadway e le giostre Disney della Fiera mondiale di New York erano inconsapevoli che intorno a loro, esposti al pubblico, ci fossero i meccanismi del genocidio. In Occidente, così come in Oriente, la propaganda ottimista aveva sostituito la comprensione critica.

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Cinquant’anni dopo, le profezie della Guerra fredda del turismo extraterrestre e della potenza della fusione sono ancora utilizzate dai promotori degli aerei spaziali della Virgin Galactic e del reattore sperimentale europeo HiPER. Per loro, il futuro tecno-utopistico è quello che era una volta. Sorprende di più che ci siano persino alcuni scienziati che credono anche all’arrivo imminente dell’intelligenza artificiale. Eppure, la storia dell’informatica fin dalla Fiera mondiale di New York del 1964/65 ha preso un percorso molto diverso da quello previsto dal suo padiglione IBM.

Invece di permettere costose macchine ingombranti per simulare il cervello umano, continui miglioramenti di hardware e software durante questo periodo intermedio hanno ridotto il costoso mainframe System/360 agli odierni computer portatili, cellulari e tablet a prezzi accessibili. Soprattutto, nel corso degli ultimi cinquant’anni, l’informatica è confluita nelle telecomunicazioni e nei media per creare la tecnologia rappresentativa del nostro tempo: la Rete. Alla Fiera mondiale di New York, il computer IBM, che sapeva leggere la scrittura a mano, il prototipo di videotelefono di Bell e il modello di satellite Telstar che ruotava intorno alla Unisphere erano premonizioni di questa necessità onnipresente di vita moderna. Cogliendo le possibilità di emancipazione di questi progressi scientifici, i suoi organizzatori hanno dichiarato che la loro esposizione è stata dedicata alla costruzione dell’armonia globale: “La pace attraverso la ragione.”

Purtroppo, proprio come i razzi Mercury e Gemini nello Space Park, l’informatica di rete è allo stesso modo una tecnologia della guerra fredda che fu inventata per scopi maligni. In America come in Russia, è stato il denaro militare che ha finanziato la ricerca scientifica d’avanguardia nell’hardware e software digitale. Nel corso dei due decenni precedenti della Fiera mondiale di New York del 1964/65, il successo di IBM nel garantirsi i contratti di difesa avevano trasformato la società nel giocatore dominante in questo settore all’avanguardia dell’economia. Ogni macchina dalle sue prime serie mainframe disponibili in commercio – chiamato appropriatamente Calcolatore Defense 701 – è stata venduto sia all’esercito statunitense sia al produttori di armi. IBM ha sviluppato sia un’interfaccia utente grafica sia i terminali di computer remoti per il sistema di comando e controllo della SAGE della flotta bombardieri americana.

Fondamentalmente, mentre il gruppo di esperti della RAND lavorava presso l’aviazione statunitense, Paul Baran pubblicò il suo saggio del 1960 su reti dati a commutazione di pacchetto. Una bomba atomica russa ben mirata avrebbe potuto inabilitare la potenza imperiale americana distruggendo il nodo centrale della gerarchia top-down dell’esercito. Nel suo rapporto RAND, Baran ha sostenuto che la SAGE di IBM ha fornito il prototipo di una soluzione digitale a questo pericolo mortale. Abilitando il flusso di ordini di aggirare eventuali collegamenti danneggiati all’interno delle comunicazioni informatizzate, il suo software a commutazione di pacchetto avrebbe garantito che le forze armate americane avrebbero potuto continuare a combattere contro l’opposizione russa persino se il quartier generale dello Stato maggiore fosse stato colpito. In questa prima iterazione, la rete era un sistema comando-e-controllo per dichiarare una guerra nucleare.

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Mentre le folle stavano ancora accorrendo per ammirare le meraviglie tecnologiche della Fiera mondiale di New York, i leader politici e militari dell’America erano stati tentati dalla loro stessa propaganda futurista a prendere una delle decisioni più disastrose della storia di questa nazione: l’invasione del Vietnam. Tornando indietro a metà degli anni ’50, quando l’impero francese era stato sfrattato dalla sua colonia dell’Asia sud-orientale da una rivolta contadina maoista, gli Stati Uniti erano intervenuti per proteggere la metà meridionale del Paese per i suoi sostenitori locali.

Tuttavia, al momento dell’inaugurazione della Fiera mondiale dieci anni più tardi, questo protettorato pro-America corrotto e brutale era in serie difficoltà. Con l’aiuto organizzativo e logistico del Nord indipendente, i guerriglieri maoisti erano subentrati nella maggior parte della campagna nel Sud ed erano sul punto di prendere il controllo delle principali città. Rifiutando di ammettere la sconfitta in questo confronto della Guerra fredda, i governanti dell’impero americano decisero nel 1965 di inviare ingenti unità militari per sottomettere questa ribelle provincia di frontiera. Al contrario dei colonialisti francesi sconfitti, l’esercito americano possedeva ora tecnologie digitali avanzate, che potevano garantire la vittoria sul campo di battaglia del Asia sud-orientale.

Utilizzando i mainframe IBM System/360, i suoi ufficiali di stato maggiore pianificarono la campagne dei bombardamenti e le missioni “di ricerca e distruzione” che erano state avviate contro i partigiani vietnamiti. Misurando le perdite di soldati americani e loro collaboratori locali rispetto a quelle dei combattenti della resistenza e sostenitori civili con un software di contabilità, i generali statunitensi ebbero prova statistica che l’Occidente stava vincendo la sua guerra contro l’Oriente: “la conta dei corpi”. Chiamata così in onore nel politico che gestì questa campagna coloniale, la Linea McNamara fu costruita come una impenetrabile barriera elettronica tra le due metà del Vietnam. Quando il suo vasto allineamento di sensori in rete rilevò i rinforzi dal Nord liberato che attraversavano il Sud occupato, allertarono i computer che stavano monitorando questo equivalente asiatico del muro di Berlino, che guidarono in seguito gli aerei americani e le truppe a bordo di elicotteri per intercettare ed eliminare questi sovversivi maoisti. In questa seconda iterazione, la Rete fu una tecnologia di sorveglianza top-down per imporre il dominio dell’impero sui nativi irrequieti delle sue regioni di confine.

Girando tra i meravigliosi oggetti esposti della Fiera mondiale di New York, la stragrande maggioranza di visitatori non si rese conto che i suoi sponsor aziendali stavano già guadagnando ingenti profitti fornendo l’apparato di morte e distruzione per l’assalto dell’esercito americano in Vietnam. All’interno dei padiglioni IBM, Bell e General Electric, la promessa hi-tech di pace globale stava nascondendo la realtà barbarica della carneficina imperialista. Fortunatamente per l’umanità, nel corso del decennio successivo il coraggio e l’ingegnosità dei partigiani vietnamiti superò gradualmente la superiorità di materiali e forza lavoro dell’esercito americano di occupazione. Alla fine, come il muro di Berlino, la Linea McNamara non fu in grado di impedire l’unificazione di un Paese il cui popolo era determinato a essere unito.

Eppure, come hanno ricordato a tutti le recenti rivelazioni di Wikileaks ed Edward Snowden, la vittoria del 1975 del movimento di liberazione nazionale vietnamita intensificò solo l’entusiasmo dell’esercito statunitense per la guerra computerizzata tramite la rete. La volta successiva, i suoi hardware e software aggiornati dovevano essere in grado di battere il nemico. Prima che l’amministrazione Bush decidesse di invadere l’Afghanistan e l’Iraq nel 2001, i generali americani erano convinti che i loro soldati fossero ora invincibili sul campo di battaglia elettronico. Le armi hi-tech erano i loro sostituti per la geopolitica intelligente. Tuttavia, non avendo imparato la lezione in Vietnam, l’élite statunitense ha ancora una volta subito umiliazioni in queste avventure imperialiste del Ventunesimo secolo. Mentre i soldati di fanteria si stanno lentamente ritirando dai calanchi di Medio Oriente e Asia centrale, l’Agenzia per la Sicurezza Nazionale (NSA) è ora uscita dall’ombra per assumere un ruolo decisivo nella difesa dell’impero americano. Intercettando telefonate, email e post sui social media, le sue spie sono già in grado di fornire le coordinate spaziali per molti degli attacchi mortali dell’esercito statunitense contro sospetti terroristi islamici.

Quando l’NSA avrà l’intera umanità sotto costante osservazione e i droni americani pattuglieranno continuamente i cieli di tutto il mondo, ogni palese resistenza alla dominazione imperiale diventerà suicida. In questa nuova versione del Ventunesimo secolo della Linea McNamara, l’egemone globale punisce i cattivi pensieri con la morte improvvisa dall’alto.

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Ancora traumatizzata dagli attacchi omicidi di Al Qaeda del 2001 a New York e a Washington DC, la stragrande maggioranza della popolazione americana sostiene con forza le misure repressive del governo contro i terroristi in Paesi lontani che minacciano la sicurezza degli Stati Uniti. Anche la denuncia di Snowden delle intercettazioni telefoniche dei principali politici europei da parte dell’NSA ha suscitato poche proteste. Quando sono in pericolo vite americane, i diritti umani degli stranieri sono irrilevanti. Tuttavia, come scoprirono anche gli abitanti dei precedenti imperi ad un caro prezzo, il dispotismo all’estero ispira quasi inevitabilmente autoritarismo a casa.

Secondo il Bill of Rights del 1791, ogni cittadino degli Stati Uniti è protetto dai peggiori abusi della tirannia dello Stato, compresa l’intercettazione delle loro comunicazioni personali, tranne in circostante eccezionali che richiedono l’autorizzazione giudiziaria. Già molto erosa durante la guerra fredda, questa garanzia costituzionale è stata negata a causa del panico di massa scatenato dalle atrocità terroristiche di Al Qaeda del 2001. Dopo aver ottenuto l’approvazione sia dal legislatore sia dalle corti, il governo statunitense ha ordinato all’NSA di monitorare le comunicazioni personali di chiunque potesse costituire una minaccia per l’impero americano. Direttamente con i soldi dei contribuenti, i suoi fantasmi hanno trascorso l’ultimo decennio e mezzo a costruire l’infrastruttura tecnica per la sorveglianza onnipresente di tutta la popolazione mondiale. Più che altro, la realizzazione di questa ambizione totalitaria è dipesa dalla dominazione dell’America aziendale sulla Rete. Sia per pubblicità mirata che per ricerche di mercato o relazioni con i clienti, queste aziende di commercio elettronico sono diventate abili nel raccogliere ed analizzare dati riguardo a come le persone utilizzano i loro prodotti e servizi.

Per i fantasmi, ottenere l’accesso a queste informazioni riservate che possono rivelare le opinioni politiche, le convinzioni morali e i gusti culturali di un individuo è una priorità assoluta. Come gli sponsor aziendali della Fiera mondiale di New York che hanno tratto profitto dall’invasione americana del Vietnam, alcune aziende di commercio elettronico come Microsoft hanno volontariamente incluso backdoor nei software per facilitare lo spionaggio dell’NSA sugli acquirenti dei loro prodotti. Altri con più scrupoli come Google hanno invece visto copiato di nascosto il traffico verso i loro server dalla polizia segreta americana. Fondamentalmente, questa missione di accumulare dati digitali personali non è più limitata agli abitanti dalla pelle scura delle frontiere in difficoltà del regno imperiale.

Con l’eviscerazione del Bill of Rights del 1791, la NSA può ora intercettare impunemente anche le comunicazioni personali di tutti i cittadini bianchi americani. Dato che chiunque potrebbe essere un nemico dell’impero, ognuno deve essere un potenziale bersaglio di sorveglianza. Inventato come tecnologia militare, la rete promette di fornire all’élite degli Stati Uniti, un decisivo vantaggio tecnologico nella guerra perpetua contro i suoi avversari reali e immaginari in patria e all’estero: la totale conoscenza delle informazioni. I pochi organizzati prevarranno sempre sulla moltitudine disorganizzata.

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Su entrambi i lati dell’Atlantico, gran parte della rabbia rivolta verso lo spionaggio illegale della NSA è alimentato dalla scioccata realizzazione che le profezie ultra-liberali dei sostenitori della rete sono state disattese. Tornando a metà degli anni ‘90, gli scrittori di Wired promettevano che la convergenza di informatica, telecomunicazioni e media avrebbe presto spazzato via le gerarchie statali e societarie che limitavano la creatività personale, la libertà individuale e l’iniziativa imprenditoriale.

Nella loro visione californiana del futuro digitale, chiunque abbia una buona idea e un pizzico di fortuna ha l’opportunità di diventare un milionario di una azienda di commercio elettronico. Facendo eco a questa previsione neo-liberale, negli ultimi due decenni molti esponenti di sinistra hanno anche accolto le possibilità di emancipazione della società dell’informazione. Oltrepassando la conformità ideologica dei media convenzionali, i radicali possono ora utilizzare i social media per fare proseliti e organizzarsi contro gli sfruttatori dell’umanità e i predatori del pianeta. Come dimostrato dalla Primavera araba del 2010-2011 e dal movimento Occupy del 2011-2012, la Rete sta creando l’infrastruttura tecnologica per la partecipazione di massa al processo decisionale democratico. P

urtroppo, come la folla alla Fiera mondiale di New York del 1964/65, i credenti in queste due varianti di libertarismo digitale sono stati ipnotizzati dalle incredibili cessioni civili di un progetto militare dubbio. Come ci ricorda la fuga di notizie di Snowden, la Rete non è stata inventata per aprire nuovi mercati o promuovere la diversità politica. Come i razzi nello Space Park  che tanto hanno colpito Richard a sette anni, è prima di tutto un sistema di armi della Guerra fredda. Lungi dal traviare il suo vero scopo, il grandioso progetto della NSA di sorveglianza globale onnipresente è il compimento della missione iniziale della Rete: l’egemonia imperiale americana di difesa su un mondo caotico.

Secondo alcuni hacker intelligenti e imprenditori ingegnosi, la minaccia del totalitarismo digitale può essere contrastata con lo sviluppo di forti forme di crittografia per le masse. Tuttavia, come hanno dimostrato i recenti arresti dei venditori di droghe su Silk Road 2, è improbabile che questa correzione tecnologica fornisca una soluzione a lungo termine per la protezione della privacy personale. Questa crescente consapevolezza delle debolezze intrinseche di Tor e di altri programmi di crittografia ha favorito la riscoperta delle contromisure più tradizionali per la tirannia dello stato. Tim Berners-Lee – il venerato creatore del primo browser web – chiede ora la formulazione di un nuovo Bill of Rights per la Rete. Anche se la NSA fosse prevista per rispettare la costituzione degli Stati Uniti, gli americani continuerebbero spontaneamente a trasgredire le protezioni giuridiche per la loro privacy.

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Grazie alla Rete, la condivisione di informazioni personali con sconosciuti è ormai un requisito indispensabile della vita quotidiana. Dal trovare indicazioni su una mappa al comprare le provviste per la settimana successiva, le persone stanno continuamente rivelando i dettagli più intimi delle loro vite personali a tutti indistintamente. Come ha capito Berners-Lee, la concezione liberale di individuo autosufficiente che ha ispirato il Bill of Rights statunitense nel 1791 è ormai superata.

Ciò che invece è necessario è un nuovo accordo politico che alimenta le forme collettive odierne di cittadinanza digitale. La libertà personale della Rete è minacciata dalle attenzioni indiscrete delle gerarchie statali e aziendali. Se la promessa di emancipazione della società dell’informazione deve essere mantenuta, le persone devono essere sicure che il loro consenso informato è necessario per accedere ed utilizzare i loro dati personali. La paura di una sorveglianza segreta da parte della polizia e del monitoraggio delle imprese sta già inibendo l’espressione di punti di vista dissidenti sui social media. Assicurando che la libertà e la democrazia non sono sacrificati per la sicurezza e i profitti, il Bill of Rights della Rete può fornire le regole stabilite di comune accordo per la regolamentazione della società della rete del Ventunesimo secolo nel comune interesse.

Fortunatamente, cinquant’anni dopo l’inaugurazione della Fiera mondiale di New York del 1964/65, l’élite statunitense non ha più la proprietà esclusiva del futuro hi-tech. I computer in rete dell’impero sono diventati gli strumenti dell’emancipazione collettiva dei soggetti ribelli. Come hanno dimostrato gli eroici partigiani vietnamiti quarant’anni fa quando violarono con successo la Linea McNamara, le tecnologie totalitarie della NSA possono essere in grado di rallentare il progresso storico, ma questi fantasmi non possono invertire la sua direzione. Rafforzati dalla Rete, i popoli di questo pianeta sono impegnati in modo collaborativo nella costruzione di una civiltà realmente umana. Il futuro virtuale è qui ora.

Il dottor Richard Barbrook è professore associato di Politica presso la University of Westminster a Londra, in Inghilterra, ed è uno dei membri fondatori del Cybersalon. È autore di Class Wargames: ludic subversion against spectacular capitalism; Imaginary Futures: from thinking machines to the global village;The Class of the New; and Media Freedom: the contradictions of communications in the age of modernity.

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Questo articolo è stato pubblicato inizialmente da Die Zeit.


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