L’artista inglese Anna Dumitriu si occupa di un’ampia gamma di media, dalla scultura all’installazione, ai tessuti infetti e alla biologia. Esplora e interroga la nostra relazione con le malattie infettive, la biologia sintetica e la robotica. Uno spettro artistico così diversificato l’ha portata a produrre uno straordinario corpus di opere che è stato presentato ed esposto nelle principali collezioni e musei di tutto il mondo (Museo Picassoa Barcelona, ZKM, BOZAR, Ars Electronica, The Science Gallery a Dublino, The Museum of Contemporary Art Taipei, The Museum of the History of Science ad Oxford, il V & A Museum,Science Museum ed Eden Project a Londra).

La sua mostra itinerante BioArt and Bacteria è in corso fino al 24 novembre 2018 presso l’Esther Klein Gallery e il Science Center di Philadelphia, Stati Uniti. La mostra ha ricevuto finanziamenti dalla galleria e un premio del Fondo internazionale per lo sviluppo degli artisti dall’Art Council England / British Council.

Anna è attualmente impegnata in numerosi prestigiosi progetti accademici, è titolare di borse di studio di ricerca presso l’Università dell’Hertfordshire, la Brighton e la Sussex Medical School e la Waag Society. È artista in residenza con il Modernizing Medical Microbiology Project presso l’Università di Oxford e con la National Collection of Type Cultures presso Public Health England.

Anna ha la carica di presidente per il 2018 della sezione arte e scienza della British Science Association (BSA), un’organizzazione benefica che mira a trasformare la diversità della scienza attraverso la sua inclusione nel cuore della cultura e della società. In aggiunta alla sua brillante carriera, Anna è anche la fondatrice e direttrice dell’Institute of Unnecessary Research, un centro internazionale per ricercatori e artisti che lavorano in modo sperimentale e sono profondamente coinvolti nelle rispettive specifiche aree di ricerca.Nell’intervista che segue, Anna Dumitriu ci guida attraverso un affascinante viaggio nel mondo dei batteri, dei virus e delle malattie, qui visti sotto una prospettiva atipica, prendendo una nuova e affascinante deriva.

Donata Marletta: Il tuo progetto di ricerca in corso The Romantic Disease: An Artistic Investigation of Tuberculosis esplora il legame che, nel corso dei secoli, si è stabilito tra gli esseri umani e la TBC. In che misura una patologia, che è normalmente considerata “il male”, Può essere definita come “romantica”?

Anna Dumitriu: Una cosa che mi piace dell’arte è che è possibile sfruttare le idee contrastanti e contraddittorie all’interno di essa. “Romantic Disease” è un nome che è stato storicamente dato alla tubercolosi (TBC), ovviamente non è per niente romantico morire di una tale morte, ma le persone creano storie che aiutano a far fronte agli orrori. Il nome è particolarmente legato all’associazione con i poeti romantici, come John Keats che ha scritto la sua “Ode a Nightingale” nel quale racconta di come si cerca di riprendere fiato durante i sudori notturni, e Lord Byron che era geloso del suo “pallido” e “interessante” amico, affermando che anche lui avrebbe voluto “morire di consunzione” (consunzione è un vecchio nome per la TBC), ma purtroppo morì all’età di 36 anni a causa di un’infezione diversa (probabilmente sepsi). Sintomi comuni della tubercolosi sono perdita di peso, pelle pallida, tosse, tosse con emissione di sangue e sudorazioni notturne, che sono senza dubbio sintomi più attraenti rispetto ad altre malattie infettive, come le malattie della pelle deturpanti, come il vaiolo che in quei tempi erano comuni.

L’alito cattivo dovuto ai polmoni marci e il muco tendono a non essere discussi. La tubercolosi è la malattia della povertà e un enorme fattore di rischio è vivere in spazi angusti (da qui il suo impatto al giorno d’oggi nelle comunità di senzatetto), di conseguenza scrittori e artisti impoveriti ne sono sempre stati colpiti. Alcune associazioni sono state fatte anche tra la malattia e la capacità di scrivere, e il suggerimento che la mancanza di respiro e l’effetto che colpisce la membrana lipidica del cervello porta a riflettere in modo immaginifico. È importante notare che molti famosi scrittori sono morti di tubercolosi, tra cui Franz Kafka e George Orwell. È la malattia più antica conosciuta dal genere umano, vecchia quanto l’umanità e a tutt’oggi è la nostra sfida più grande – uccide più dell’AIDS e della malaria messi insieme. Non riusciamo ancora a comprenderla appieno e trova continuamente modi per aggirare le nostre strategie per combatterla, quindi non c’è da meravigliarsi se viene mitizzata. Ma chiamare un batterio “il male” non è propriamente corretto. I batteri non mirano a farci del male, cercano solo di esistere e riprodursi. 

Donata Marletta: Hai fondato The Institute of Unnecessary Research (IUR), una piattaforma transdisciplinare che incoraggia la produzione e la presentazione di progetti sperimentali. Qual è il terreno comune che riunisce un gruppo così eterogeneo di scienziati, ricercatori e artisti provenienti da varie discipline?

Anna Dumitriu: Il terreno comune è semplice, è la ricerca ossessiva che va al di là di quella che è considerata un’area rilevante di studio. Spesso ciò che il mainstream reputa una ricerca necessaria è facilmente accessibile con gli strumenti che sono attualmente disponibili. Un esempio è il mio Normal Flora Project che è stato avviato nel 2004 insieme al mio collaboratore, il microbiologo professore John Paul.

Il progetto mirava a studiare i batteri onnipresenti attorno a noi, e anticipa in modo significativo l’attuale ricerca nota come microbioma. Nel 2004 questo settore di studio microbiologico era considerato irrilevante dal punto di vista commerciale o medico; il progetto ha messo in discussione il modo in cui la nostra comprensione scientifica del mondo è limitata dai finanziamenti per la ricerca, e i limiti della nostra comprensione sono delineati da ciò che è possibile studiare, piuttosto che dai limiti della nostra capacità di comprendere o anche di creare nuovi strumenti o metodologie.

Inoltre, abbiamo presupposto che chiunque può capire qualsiasi cosa se i dati vengono presentati in modo tale da promuoverne la comprensione – il che non significa necessariamente in modo semplificato, significa usare la narrazione, che spiega senza tralasciare informazioni importanti o elementi estetici ed emozionali. Spesso facciamo fatica a capire perché abbiamo solo una parte della storia, e metà della storia non ha senso.

Donata Marletta: Sembra che dietro l’affascinante aspetto delle tue opere (ad esempio Normal Flora, Antibiotic Resistance Quilt, Romantic Disease Dress, solo per nominarne alcune) e il modo piuttosto giocoso in cui interagisci e tratti i batteri, c’è un lato nascosto e oscuro che apre una nuova chiave di lettura. Come “traduci” e trasferisci i microrganismi nel tuo messaggio artistico e politico?

Anna Dumitriu: Nel mio lavoro cerco di tessere insieme le implicazioni scientifiche, culturali e personali delle malattie infettive. Lavoro in prima persona con gli strumenti e le tecniche di microbiologia e biologia sintetica, sia in laboratorio che in studio, per creare opere che mirano a rivelare le strane storie e i futuri prossimi della biomedicina. Spesso altero oggetti storici, quali attrezzature mediche e di laboratorio e uso il ricamo, oltre a incorporare batteri o DNA batterico nei tessuti.

 Sono affascinata dal concetto del sublime in termini di batteri e questa nozione di “sublime batterico”, della quale ho discusso nel 2004 circa, ha continuato ad influenzare il mio lavoro da allora. C’è una sorta di timore reverenziale che può essere sentito quando ci sforziamo di riflettere sul concetto di batteri nella nostra mente: questi microscopici e oscuri organismi, con le loro affascinanti, complesse e occasionali capacità di indurre il terrore. Questo è ciò che cerco di portare nel mio lavoro attraverso la presenza di tracce di organismi reali, anche se spesso sterilizzati nel caso di agenti patogeni pericolosi, gli oggetti sono ancora contaminati con la loro memoria.

Donata Marletta: Nella serie di installazioni denominate Sequence Project hai riunito artisti, microbiologi, bioinformatici, informatici ed esperti di etica, per costruire un complesso corpus di lavoro basato sull’intero sequenziamento del genoma dei batteri. Potresti tracciare una panoramica di questo progetto innovativo? 

Anna Dumitriu: Lavorare con lo Staphylococcus Aureus in progetti come The MRSA Quilt mi ha portato a dare la caccia al virus nel mio corpo e mi sono entusiasmata di scoprire che sono colonizzata da (almeno) due specie. Come parte del mio Sequence Project, che ha coinvolto il Professor John Paul, Kevin Cole, il dottor James Price e il dottor Rosie Sedgwick così come l’artista digitale Alex May, ho imparato l’intero processo di sequenziamento dell’intero genoma da un capo all’altro, coinvolgendo le persone facenti parte del progetto in tutte le fasi della “conduttura”, dal campionamento degli insetti e la preparazione del DNA, all’applicazione delle tecniche di bioinformatica per assemblare i genomi batterici. Abbiamo creato due opere d’arte che hanno usato i dati del sequencer sia nella loro forma visiva grezza che nella loro forma computerizzata. Queste opere erano The Sequence Dress, che è stato impregnato con il “mio” Staphylococcus Aureus (che è resistente alla penicillina), MRSA e VRSA, e video e mappati con i dati della sequenza, e Sequence VR, un’esperienza di realtà virtuale dell’intero sequenziamento del genoma dei batteri. Il progetto è stato finanziato dall’Arts Council England.

Donata Marletta: Dalla tua esperienza come addetta ai lavori e come fondatrice e direttrice del Institute of Unnecessary Research, come spiegheresti il dilagante interesse artistico verso l’esplorazione del micro-mondo dei batteri? Fino a che punto artisti e ricercatori stanno spingendo i limiti di tale indagine?

 Anna Dumitriu: Credo che il campo sia così affascinante a causa della nozione di sublime che ho citato in precedenza, e perché oggi nuovi strumenti di ricerca come il sequenziamento del genoma completo ci permettono di imparare tanto sul loro comportamento, il che significa nuove scoperte scientifiche delle quali si parla continuamente in tutti i mezzi di comunicazione. Era stato relativamente inusuale lavorare con i batteri quando ho iniziato a farlo, e soprattutto in termini di un artista che lavora fisicamente a stretto contatto con agenti patogeni pericolosi. lo penso che sia il risultato dell’unione tra la mia tenacia e l’apertura mentale del mio collaboratore Professor John Paul.

Al giorno d’oggi è ancora difficile per gli artisti lavorare direttamente con gli agenti patogeni (e sembra non molti vogliano occuparsene), oppure lavorare seriamente con tecnologie come l’editing dei geni CRISPR, utilizzando la ricombinazione omologa, ma sono perversa e voglio imparare esattamente come funzionano le cose e fare lo stesso, che è poi l’unico modo in cui posso vedere se sono in grado di capire veramente come funzionano questi processi e riflettere su di loro correttamente nei miei progetti artistici. Un esempio è il mio lavoro Make Do and Mend, che fa riferimento al 75° anniversario del primo uso della penicillina in un paziente umano nel 1941 e assume la forma di un abito da donna in tempo di guerra alterato e contrassegnato dal logo CC41 del British Board of Trade, che sta per ‘Controlled Commodity 1941′. Ho rattoppato i buchi e le macchie nel vestito con seta che è stata macchiata con colonie di batteri E. colirosa, coltivati in agar contenente coloranti.

Ho modificato il genoma di questi batteri utilizzando CRISPR, per rimuovere un gene resistente agli antibiotici e rattoppare la rottura nel genoma utilizzando una tecnica chiamata ricombinazione omologa con un frammento di DNA, che codifica lo slogan della seconda guerra mondiale “Make Do and Mend”. L’ampicillina fa parte del gruppo di antibiotici della penicillina quindi con questa modifica genomico-artistica, io e il mio collaboratore Dr Sarah Goldberg abbiamo usato l’odierna tecnologia per riportare l’organismo al suo stato pre-antibiotico, allo scopo di riflettere su come nel futuro potremmo controllare e proteggere tali progressi biotecnologici. Il lavoro è stato effettuato al Technion in collaborazione con il Progetto EU FET Open MRG-Grammar, finanziato dalla EU H2020 Support Action “Future Emerging Art and Technology” (FEAT).

Uno sviluppo interessante per me è che sono ora artista in residenza presso la National Collection of Type Cultures al Public Health England, la più antica e storica collezione di batteri patogeni al mondo, questa residenza mi ha aperto un nuovo mondo per parlare lavorare fisicamente con gli organismi storicamente importanti, come nel mio ultimissimo lavoro Plague Dress che incorpora (in modo completamente sicuro, ma sublime) il reale DNA che ho estratto nel laboratorio NCTC di Yersinia Pestis uccisi.

Donata Marletta: La tua serie di progetti e in particolare il libro Trust Me I’m an Artist: Towards an Ethics of Art and Science Collaboration” (2014), scritto in collaborazione con il Prof. Bobbie Farsides, solleva il tema delle questioni etiche, e del ruolo critico svolto da artisti e scienziati nel campo della bioarte. Quali sono i risultati chiave di questo importante progetto?

 Anna Dumitriu: “Trust me, I’m an Artist” indaga le nuove questioni etiche derivanti dalla collaborazione tra arte e scienza e considera i ruoli e le responsabilità di artisti, scienziati e delle istituzioni coinvolte. Il progetto originale “Trust Me I’m an Artist: Towards an Ethics of Art and Science Collaboration”comprendeva una serie di eventi pubblici in contesti internazionali. Ad ogni evento (davanti a un pubblico dal vivo) un artista di fama internazionale proponeva un’opera a un comitato etico appositamente costituito (seguendo le regole e le procedure tipiche del paese ospitante), il comitato etico poi discuteva la proposta e arrivava a una decisione. L’artista era poi informato sulla decisione del comitato etico e, insieme al pubblico, si instaurava una discussione riguardo il risultato.

 Le proposte sono state selezionate in quanto sollevano domande interessanti per i comitati di etica della scienza e aiutano a rivelare i meccanismi che guidano questo processo solitamente nascosto, consentendo al grande pubblico di comprendere più profondamente le forze trainanti delle decisioni etiche e il ruolo degli artisti che lavorano in ambienti scientifici. “Trust Me I’m an Artist: Towards an Ethics of Art/Science Collaboration” è stato condotto da me, in collaborazione con il professor Bobbie Farsides (Cattedra di Etica, presso la Brighton e Sussex Medical School), Waag Society, Leiden University and BioSolar Cells. Il libro sul progetto è stato pubblicato nel 2014.

 Un nuovo progettoTrust Me, I’m an Artist: Developing Ethical Frameworks for Artists, Cultural Institutions and Audiences Engaged in the Challenges of Creating and Experiencing New Art Forms in Biotechnology and Biomedicine in Europe” è stato sostenuto da un finanziamento da parte di Creative Europe ed è stata una collaborazione tra me e il professor Farsides così come Waag Society, Brighton and Sussex Medical School, The Arts Catalyst, Kapelica Gallery, Medical Museion and Leonardo/Olats. Questo progetto si è anche sviluppato in una serie di eventi di discussione basati su opere appena commissionate selezionate dalle organizzazioni ospitanti e ha prodotto una serie di video degli eventi, pubblicazioni su Leonardo, consigli, nuove opere e un pacchetto DIY Trust Me, I’m a Artist per chiunque volesse organizzare i propri eventi.

Donata Marletta: Durante l’ultima edizione di Ars Electronica Festival (Linz, Austria) hai presentato il lavoro ArchaeaBot, una nuova collaborazione con l’artista britannico Alex May. Questa installazione robotica e sottomarina si concentra sullo studio di Archaea, considerato l’organismo più antico sulla Terra, e immagina come sarebbe la vita in uno scenario di cambiamento post-climatico. Puoi dirci di più su questo lavoro cosi affascinante? Qual è il ruolo degli artisti all’interno del dibattito sul cambiamento climatico?

 Anna Dumitriu: ArchaeaBot esplora le nostre paure future e cosa potrebbe significare vita” in un futuro post- cambiamento climatico. Si basa su nuove ricerche sugli archaei, che si ritiene essere le più antiche forme di vita sulla Terra, ma combinate con le ultime innovazioni in campo di machine learning e intelligenza artificiale (IA). L’obiettivo finale era creare la specie “definitiva” per la fine del mondo come la conosciamo. Il nostro robot si è basato su archaeon noto come Sulfolobus Acidocaldarius che vive in ambienti acidi caldi e abbiamo ipotizzato che quei luoghi potrebbero essere simili al mondo futuro, caldo, altamente inquinato e alimentato dalle piogge acide che stiamo creando. Abbiamo combinato questo concetto con l’idea dell’apprendimento automatico all’avanguardia e dei comportamenti di vita artificiale per esplorare le nostre paure riguardo l’intelligenza artificiale.

 Ho lavorato in uguale collaborazione con l’artista digitale Alex May. Avevamo già fatto diverse opere robotiche insieme, ma questa è la prima che in realtà ha portato la parte microbica del mio lavoro. Il lavoro è stato realizzato anche in collaborazione con la ricercatrice / cryomicroscopist Amanda Wilson come parte del progetto finanziato dall’EU FET Open H2020 con sede nel Beeby Lab presso l’Imperial College di Londra, e con il professor Daniel Polani dalla School of Computer Science presso l’Università di Hertfordshire. Il progetto è stato sostenuto attraverso una residenza d’artista EMAP/EMARE al LABoral Centro de Arte y Creación Industrial in Spagna attraverso finanziamenti da Creative Europe e con il generoso sostegno di Arts Council England.


http://annadumitriu.co.uk

http://unnecessaryresearch.org

http://trustmeimanartist.eu